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El Sol convierte a Saturno en hermoso adorno navideño

Los científicos de la NASA colocaron la sonda Cassini en la sombra de Saturno, ya que era el lugar ideal para que los rayos solares iluminaran al gigante y a sus anillos. Foto: NASA

Justo a tiempo para las fiestas navideñas, la nave espacial Cassini de la NASA, en órbita alrededor de Saturno desde hace más de ocho años, ha enviado otra «visión gloriosa», como la define la propia agencia espacial, del planeta Saturno y sus anillos.

El 17 de octubre, durante su órbita número 174 alrededor del gigante gaseoso, Cassini fue colocado deliberadamente en la sombra de Saturno, un lugar perfecto desde el que mirar en la dirección del Sol y tener una visión iluminada de los anillos y el lado oscuro del planeta.

Mirar desde detrás en dirección al Sol constituye una geometría que los científicos planetarios definen como «fase solar alta,» en la que cerca del centro de la sombra del objetivo se encuentra la fase más alta posible. Esta es una posición de visión muy ventajosa científicamente, ya que puede revelar detalles sobre los anillos y un ambiente que no se puede ver en la parte baja de la fase solar.

La última vez que Cassini tuvo una perspectiva inusual sobre Saturno y sus anillos, a una distancia suficiente y con el tiempo suficiente para hacer un mosaico de todo el sistema, fue en septiembre de 2006, cuando capturó un mosaico, un tratamiento que parece de color natural, titulado «En la sombra de Saturno» http://www.jpl.nasa.gov/spaceimages/details.php?id=PIA08329

En ese mosaico, el planeta Tierra tenía una aparición especial, haciendo de este mosaico una de las imágenes más populares de Cassini hasta la fecha.

El mosaico publicado ahora no contiene la Tierra, junto con el Sol, ya que nuestro planeta está oculto detrás de Saturno. Sin embargo, fue tomada cuando la Cassini se acercaba a Saturno y por lo tanto muestra en más detalle los anillos que la tomada en 2006.

El nuevo mosaico procesado, compuesto de 60 imágenes incluye la parte infrarroja violeta, visible y cercana del espectro, y se puede encontrar en http://www.nasa.gov/cassini, http://saturn.jpl.nasa.gov y http://ciclops.org

«De todas las muchas imágenes gloriosas que hemos recibido de Saturno, no las hay más llamativas e inusuales que las tomadas de la sombra de Saturno», dijo Carolyn Porco, líder del equipo de imágenes de Cassini en el Instituto de Ciencia Espacial en Boulder, Colorado. EUROPA PRESS

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